独家专访 | 获得软银巨额投资的 Mapbox,要如何为自动驾驶提供地图服务?

2010 年,来自新英格兰地区南部小城的美国人 Eric Gundersen 在华盛顿创办了 Mapbox ,主要为地图制作开发相应的工具,特别是那个时候移动设备对于地图、定位的需求非常旺盛。

Eric 与地图的缘分很深,此前他为赞比亚的疟疾爆发追踪进行过地图监测,还在阿富汗地区为美国政府服务过,开展了很多项目,多数都要用到地图相关的服务。然而当时让 Eric 困扰的是,市面上没有像样的地图以及定位工具,所以他所在的项目组很多时候工作难以展开。

正是看到这一领域的市场空缺颇大,回国后,Eric 拉来几个伙伴开始开发地图制作工具,针对个性化地图开启了创业之路。

*Mapbox CEO Eric Gundersen

起初没有地图数据,Eric 的创业团队便在开源平台 OpenStreetMap(OSM) 上拿数据,拿到的这些原始数据必须进行二次开发,对其进行筛选、标注、重构,形成 Mapbox 自己的地图底层数据。2012 年,Mapbox 发布了针对 iOS 的地图 SDK ,可以供其他开发者采用。也是在这一年,投资机构 Knight Foundation 拿出 57.5 万美元,让 Mapbox 为 OSM 开源平台优化整体的用户界面以及底层架构,为的是吸引更多的人进驻平台。这一单也让 Mapbox 开始崭露头脚,自身的地图开发工具产品也在不断推出。

2013 年,Mapbox 拿下 Foundry Group 1000 万美元融资,开始在交互式地图、移动地图领域发力。同时 Eric 团队对于大数据的处理能力也在不断提升。

进入 2014 年,Mapbox 在旧金山新开了办公室,同时还在地图导航领域推出相关的产品,业务范围不断扩大,旗下的地图工具平台也逐渐走向开源,走向社区化。 Mapbox 的脚步在后续越走越快,先后在秘鲁和印度开设办公室,业务走向全球化。

2015 年 6 月,Mapbox 关闭 B 轮融资,拿下 DFJ 领投的 5260 万美金,开始朝着成为所有移动应用的“底层地图”的目标前进。那个时候,Mapbox 已经积累了诸多客户,包括 Foursquare、Pinterest 等等。

后续的发展中,Mapbox 一直在开发不同类型的产品,积累用户,同时进行全球化扩张。在这个过程中,Mapbox 积累的客户超过 4000 家,逾 90 万注册用户正使用其开源工具进行地图、导航方面的开发。

最为吸引雷锋网新智驾关注的是,10月上旬,Mapbox 在 C 轮融资中拿到了 1.64 亿美金巨额融资,其中软银旗下的千亿美元基金“远景”(SoftBank Vision Fund)进行了领投。外媒分析认为,软银是把 Mapbox 作为自动驾驶汽车发展的重要地图软件来看的,所以寄予厚望。而从 Mapbox 此前的发声中也可以读出,拿下了这轮融资,公司将会在车内导航以及自动驾驶方面进行更大的投入。

正因为刚刚拿下融资,雷锋网新智驾也在第一时间来到 Mapbox 位于旧金山的办公室,和其副总裁以及工程经理聊了聊 Mapbox 的过去以及面向自动驾驶的未来。

以下为雷锋网新智驾对 Mapbox 的专访实录(进行了不改变原意的编辑):

Paul = Paul Veugen

Paul Veugen 在 Mapbox 主要负责移动业务团队,加入 Mapbox 一年多时间。此前,他创办了健身追踪 App 供应商 Human,2016 年 8 月 18 日,Mapbox 宣布收购 Human,后者的团队整体并入前者,共同致力于软件开发工具包(SDK)和实时地图服务工作。他本人成为 Mapbox 移动业务副总裁。

Morgan = Morgan Herlocker

Morgan Herlocker 2014 年加入 Mapbox,目前担任工程经理,主要探索 GPS 数据在移动 App 以及交通导航方面的应用。同时,已经参与到 Mapbox 自动驾驶地图方面的前沿项目组,通过构建一些模块将海量的轨迹数据打造成自动驾驶汽车可用的高精度地图。

新智驾:成立七年,Mapbox 拿下 4 轮融资,商业模式上经历了哪几个阶段?

Paul:公司刚成立的时候,我们在做自己的项目,最开始定位为一家咨询公司。公司的创始团队主要是为 NGOs(Non-Governmental Organizations) 工作,与政府的联系非常紧密。当时我们是在阿富汗地区从事美国国务院的咨询项目,其中有一项便是制作一些当地的地图。但当时现存的工具无法满足要求,所以我们开始自己制作地图工具。

我们将工具以及相关服务提供给 NGOs 还有其他公司,这也造就了 Mapbox 一开始的产品。包括制作地图的工具、数据可视化工具、交互地图等。这些年来我们都在做这些事情。

我们从网页地图开始做,用的是开源平台 OSM 的地图数据,制作个性化地图开发工具,搭建属于自己的开源平台,为地图开发者们提供服务。这个平台聚合了地图、搜索和导航产品,随着时间的推移,产品也在不断迭代。

目前已经有超过 90 万开发者在使用我们的平台,而且还有诸多的客户如 Facebook、Snapchat、Twitter 在使用我们的工具。我们也因此获得了很多定位数据,有利于优化产品。

*Snapchat 应用中的地图便使用了 Mapbox 的工具和服务

以前我们还是 2 级开发者的角色,如今已经有 8.2 万月活开发者在使用我们的工具和服务,并为此支付相关的费用。

新智驾:公司在每个阶段都是如何获取收入的?

Paul:当然最大的收入还是来自使用我们的地图工具、开源数据等服务和资源的客户,还有使用我们平台的订阅用户支付的费用。公司之所以要募集资金,主要还是为了满足本身不断发展和壮大的需要。

新智驾:从开源渠道获得的数据都是原始的形式,你们怎么重新标注、处理、重构?

Paul:OSM 是一个非常优秀的开源社区,数据量一年一年的增长,成百上千的贡献者每天在这里贡献数据。我们自己也有超过 50 个其他的原始地图数据来源供使用,但这不是全部。要做一张个性化的地图还是要有自己开发的部分,很多开发者在使用我们的开源数据的时候,同样要有自己的东西放进去。

实际上我们的地图是一个不同地图数据的集合体,包含了不同的图层。

OSM 开源数据是基础,我们在这个基础上继续进行搭建。而且我们也会不断进行调整,一旦开源数据层的数据有变动,我们也会及时进行更新,保证用户使用到的地图是非常准确的。

每个月,超过 3 亿用户触及我们的地图,这些用户产生的巨量定位、轨迹数据会以某种形式返回到我们的 Pipeline 中。我们用来提升地图准确度、实时性,同时了解用户习惯,可以说是一比特一比特来优化我们的地图。

我们还有有交通状况的图层,我们在全球60个国家提供实时的交通状况。此外,我们还有外部获取的大量的卫星图像。

所以我们的地图有 OSM 开源地图的数据、自己拥有知识产权的数据以及拿到许可的外部组织提供的数据(有些是购买的)

新智驾:为什么客户会选择 Mapbox?

Paul:我们本身是开发者,我们也为其他开发者提供工具,这些工具非常灵活,开发者可以做他们想做的事情。我们本身不关心你把地图做成什么样,每一个用例都是不一样的,需求是多样的。

我们给开发者的是灵活的地图构建工具(Building Box):我们允许他们开发个性化地图、个性化搜索,创造属于自己的用户体验。

开发者获得我们服务的入口、为 API 接口付费,开发者可以在这个上面打造自己的地图,而且我们还能在不干涉开发者自己数据的情况下一直帮助他们进行优化更新。

新智驾:此前 Eric 说过,Mapbox 不只是打造漂亮的个性化地图,而且拥有快速处理海量数据的能力?

Paul:我觉得最好的例子就是我们的实时交通地图了,我们已经在全球 60 个国家有这样的服务,每个月超过 3 亿人在使用我们的地图,每次他们使用我们的地图,他们会将很多数据(位置、路径)分享出来,回到我们手中。

有了这些巨量数据,经过分析处理之后,可以不断更新(每几分钟更新一次)、优化我们的地图,让地图具备鲜活的生命力。

为世界构建地图实际上是一件非常困难的工作,有很多地方需要去覆盖,还要将地图和人们的生活活动结合起来,确实是一件非常有意思的事情。

新智驾:获得软银投资后,Mapbox 如何在之前导航服务的基础上切入自动驾驶?

Paul:为半自动驾驶、自动驾驶汽车提供地图服务。

我们对汽车导航业务非常重视,无论是现在你需要自己开车还是未来你只是车内的乘客,地图导航提供的可视化信息也会让你在旅途中更为安心。

Morgan:GPS 数据很有趣。比如在一条街道上,人们每天的不同时段开车行进的速度是怎样的、在过去的 20 分钟内行进的速度是多少,都有分析出来。我们还能为用户指引出一条精确的行进路线以避免事故或者施工的情形。

而这样的要求对于自动驾驶汽车来说也显得尤为重要,构建出高精度的场景地图能给自动驾驶车辆更多的位置信息,让其了解周围的环境如何。除了车上的传感器之外,高质量的细节性地图也是必要的,因为没有地图就没办法进行大范围空间的定位。

新智驾:MapBox 有高精度地图的构建计划吗?

Morgan:我们正在构建高精度地图,我们称之为“轨迹地图”(Trajectory Map)——可以和自动驾驶车辆上的其他传感器结合起来。

通过轨迹地图,我们知道车辆是怎样在道路上运转的,比如车道连接的情况、车辆怎样通过十字路口、如何进/出高速等等。

而且因为我们是基于 GPS 数据的地图,所以能与其他传感器配合起来,不但能知道这是一个转弯,还知道这个转弯你的速度是多快,同时在这个弯道加速和减速的具体情况如何。地图里还包含很多 Ground Truth(地面实况)。

此外,一旦道路上出现什么样的意外,所有车辆的轨迹都朝一个地方去的时候,肯定预示着该地发生了什么事情,这些轨迹就会提醒其他的车辆,选择其他路线。

其目的就是让整个行车过程更为顺畅。当然这样的地图并不是要取代其他的车上传感器,而是作为一种补充的能力。

新智驾:MapBox 以后会自己去采集地图数据吗?

Paul:我们已经在做这件事情了,每天会有 2 亿英里的道路数据、交通情况数据被收集起来,来源于海量的用户。这些数据可以为我们的导航 API 提供助力。我们还有收集轨迹,比如高速公里的行车轨迹,所有的这些都实时在对这个世界进行描绘。

新智驾:MapBox 接下来有什么自动驾驶方面的计划吗?

Morgan:我们一直在看要把自动驾驶带向市场需要些什么。

Paul:我们正在和一些车企进行合作,和他们的自动驾驶的研发部门进行合作,在地图项目上进行共同的推进。Turn-by-turn 导航已经被客户在使用了,未来会有更多的产品推出。

而且我们正在加大投入,主要针对自动驾驶方面,特别是在拿了软银的投资之后。目前我们也在和 Unity 合作,在 AR、VR 地图方面进行相关的研发。

公司有 290 人的团队,180 人是工程师、研发人员,目前还在大力招人。

新智驾:进入中国市场的计划如何?为何选择进入中国?

Paul:在上海有办公室,在中国有合作伙伴易图通帮我们进行代理,我们已经获得授权来进行数据的收集和服务。从事的业务和在美国的业务相通,都是为地图开发者提供工具。

选择进入中国是因为中国很多的商业公司在全球范围内进行经营,全球化运作非常好,Mapbox 对这点很感兴趣。其二,中国消费者经常到全球各地旅游,所以对全球各地的基础设施地图有需求,构建一张全球性的地图是一项非常有意思的挑战。

雷锋网

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